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踢館!蘋果iPad自製A4處理器挑戰英特爾
 

【CTIMES/SmartAuto 鍾榮峰 報導】   2010年02月05日 星期五

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蘋果的iPad公諸於世之後,各界對於其自力開發的A4處理器晶片投以高度矚目的眼光。A4處理器是明顯意味著蘋果決定擺脫晶片巨頭英特爾(Intel)和高通(Qualcomm)控制的重要轉折點,更清楚揭示了蘋果要將影響力擴展滲透到晶片領域的關鍵意義。

A4處理器不僅是成品而已,更象徵蘋果及執行長Steve Jobs要在處理器世界脫穎而出的企圖心。
A4處理器不僅是成品而已,更象徵蘋果及執行長Steve Jobs要在處理器世界脫穎而出的企圖心。

蘋果不想再跟晶片大廠買處理器兜產品了,不想在晶片領域再受制於人了。A4處理器就是一個轉捩點,是充分彰顯蘋果執行長Steve Jobs個人意志的代表作。藉由A4處理器,Steve Jobs正在對蘋果內部的硬體工程師施以魔鬼般的鍛鍊。Steve Jobs要的不是A4處理器晶片成品,而是藉此要求能帶出一群可以獨立作戰的硬體設計團隊,並且建立一套以ARM核心架構為主軸的硬體設計環境,進而試圖有效掌握成本和利潤,以及研發與生產的機密程度。

A4處理器是以ARM處理器架構Cortex-A9 MPCore為核心,並整合了ARM Mali 50-series GPU繪圖處理器架構。根據Broadpoint AmTech公司的推估數字,A4處理器的生產成本可能大約是15美元,這是iPad所有元件價格當中、僅次於記憶體第二貴的半導體元件。而定價最便宜的iPad元件總成本可能是188.50美元,其零售價則是499美元。

於是,這對英特爾、特別是Atom處理器,便產生了直接性的挑戰。蘋果在2008年4月以2.78億美元收購了IC設計廠商P.A. Semi,取得了晶片低功耗設計兼顧大量處理數據能力的關鍵技術,因此得以讓A4處理器的功耗明顯降低,進一步提升iPad的電池使用壽命可延長至10個小時。如此在晶片低功耗上,A4處理器已經能夠與英特爾的Atom處理器一較長短。

另一方面,Atom處理器就是設定多媒體行動上網裝置-或是更嚴格地說,MID(Mobile Internet Device)領域-作為主戰場,A4處理器正針鋒相對地與之重疊。現在出現在iPad,以後就可能在MID或是平板電腦上露臉。而A4能被應用在iPad,更表示也可以出現在其他涵蓋面更為廣泛的各類多媒體行動裝置中。加上未來升級版的iPhone A+版本,也可能也會採用新版的A4處理器。這些對於英特爾來說,都不是其所願意樂見的發展。

目前蘋果的Mac仍是採用英特爾的處理器,而iPhone則是使用三星(Samsung)的晶片,蘋果的硬體工程師更進一步參與三星的晶片設計工作,因此外界推估A4處理器應該也有三星晶片設計團隊和代工製程的加持與輔佐,不過A4與iPhone的Samsung晶片,在時脈速度和核心架構上仍有明顯差異,A4處理效能可達1GHz,而iPhone的Samsung晶片只可達0.6GHz。至於目前有意介入平板電腦的晶片大廠,除了英特爾和高通之外,還包括飛思卡爾(Freescale)和英偉達(NVIDIA);高通的Snapdragon和英偉達的Tegra都是採用ARM的Cortex A9核心架構。

A4處理器肩負著如此沈重的使命,蘋果也要能留住晶片硬體設計人才,方能可長可久。Steve Jobs個人的菁英主義領導風格,常讓下屬有同時身處天堂與地獄的極端感受,其魔鬼般的訓練模式也常令人又愛又恨。建立晶片硬體設計團隊時帶人也要帶心,有些專才無法接受這樣的風格與模式而正在流失,相關警訊必須正視。畢竟A4晶片才是剛開始而已,處理器世界猶如肉弱強食般的侏儸紀公園,蘋果能不能在裡面站穩腳跟,團隊的完備與成熟才是核心關鍵。

關鍵字: 平板電腦  iPad  Apple  Intel(英代爾, 英特爾整合性網際影音通信商品  微處理器  攜帶型主機 
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